佛教自漢明帝永平十年(西元六七年)由印度傳入我國,至今已有一千九百多年,佛教的思想,近兩千年的涵化,已深入民間,成為生活哲學。 佛教在中國生根,繼而發揚光大,宗教與藝術有密切的關係;因此,中國佛教藝術也有輝煌的成就。 四大天王,也叫四天王、四王、護世王、護世四王等,四大天王源自古印度人的信仰。印度最早的神話時代,就有守護各方世界的「護世神」,傳到佛教時代,這些神被佛教吸收成為「護法神」。 四大天王的名稱及形象為--東方持國天王,叫多羅叱,身白色,穿甲冑,手持琵琶,「持國」的意思是慈悲為懷,保護眾生,手持琵琶表示要用音樂感化眾生,皈依佛門。 南方增長天王,叫毗琉璃,身青色,穿甲冑,手握寶劍。「增長」的意思是能傳令眾生,增長善報,手握寶劍,為的是保護佛法,不受侵犯。 西方廣目天王,名叫毗留博文,身白色,穿甲冑,手上纏繞一龍(或蛇)。「廣目」的意思是能用淨天眼隨時觀察世界,護持眾生。手纏一龍(或赤索),對不信佛教者,用索捉來使其皈依佛門。 北方多聞天王,名叫毗沙門,身綠色,穿甲冑,右手持寶傘(又稱寶幡),左手握銀鼠。「多聞」是指他的福德之名聞於四方。他手持寶傘、神鼠、用以制伏魔眾,保護人民財富。 四大天王的造型,都非常威嚴可畏,神格的內涵,趨向威風凜凜,煞氣騰騰,更具美力的表現。台灣許多佛寺的四大天王,各個容貌莊嚴、神態逼真、雕工精細。 四大天王傳入中國後,被徹底漢化,他們站在天王殿裡,全是一副中國武將打扮,而且將四神賦予中國式的寓意: 南方增長天王執劍-司風 東方持國天王執琵琶-司調 北方多聞天王執傘-司雨 西方廣目天王執蛇-司順 「封神演義」說,姜子牙奉太上元始之命,敕封魔家四兄弟道:「今特敕封爾為四大天王之職,輔弼西方散典,立地水火風之相,護國安民,掌風調雨順之權。」 四大天王的塑像,分別持著寶劍、琵琶、寶傘、索蛇;執劍者,風也,執琵琶者,調也,執寶傘者,雨也,執蛇者,順也,合起來即「風調雨順」,又暗示「五穀豐登」、「天下太平」。 因為我國自古以來以農立國,不可測的天災神變,最能影響農耕生活,因此人人祈求上天保佑,年年能「風調雨順」,祈拜象徵風調雨順的神祇,也自然而然成了人們普遍的信仰。 於是,在台灣的大佛寺,幾乎都供奉四大天王,甚至有些廟宇把它當作門神。橫眉怒目,凶猛威武的佛教護法神--四大天王,搖身一變,卻被中國老百姓賦予了十分美好的理想寄託,把衪們當作象徵「風調雨順」的神祇供奉,充分表現了我國民族的一種傳統心理。 台南市開元寺,前殿奉祀大肚彌勒佛,兩旁列有四大天王,各高丈餘。四大天王全身塑像,各個容貌莊嚴、神態逼真、雕工精細,是藝術上品。 人類的四大慾念是「酒色財氣」,為了克制這種邪念,該寺的四大天王腳下,分別踩著代表「酒」、「色」、「財」、「氣」的四種人物,象徵著在佛法無邊下,衪們能夠為眾生驅除這些邪念,使人們走上正途,謀求幸福的生活。這些四大天王足下的酒、色、財、氣四種人物的塑像,栩栩如生,在台灣地區的佛寺裡所供奉的許多塑像中,是難得一見的珍品。

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